Siempre me han fascinado los elefantes. Estos elegantes animales son los mamíferos más grandes de la tierra y son algunas de las criaturas más inteligentes que he encontrado. Lamentablemente, la explotación de los elefantes asiáticos es una práctica que se mantiene hasta nuestros días. Aunque era consciente de algunas de las cuestiones éticas que hay detrás de los elefantes en la industria del turismo, no supe el alcance total hasta después de una visita al Elephant Nature Park en Chiang Mai. El Elephant Nature Park es un santuario de elefantes donde rescatan, rehabilitan y cuidan elefantes de toda Tailandia. Allí, rescatan elefantes de campamentos de trekking, madereros ilegales y circos. Pero antes de que pueda profundizar en mi experiencia con el Elephant Nature Park, permítanme compartir con ustedes una dosis de la dura verdad.

Turismo y explotación de elefantes

La verdad es que los elefantes son animales salvajes. Se supone que están libres de vagabundear, sin hacer trucos ni darnos paseos a cuestas. El proceso de llevar a los elefantes al punto de domesticación es un proceso cruel del que nunca supe. Lo llaman «The Crush» o «Phajaan». Aquí es donde se llevan a los elefantes bebés de su madre, les atan las extremidades y proceden a «quebrantar su espíritu o a quitarles la naturaleza salvaje» golpeándolos y torturándolos. Este proceso continúa durante días hasta que el elefante se vuelve completamente sumiso a los humanos sin otra opción que seguir todas sus órdenes.

Y como si eso no fuera suficiente, una vez que son robados, son vendidos a varios comercios por el bien del turismo. A los elefantes que trabajan en el comercio ilegal de madera a menudo se les dan anfetaminas para empujarlos más allá de sus niveles normales de resistencia. Están sobrecargados de trabajo y desnutridos. Afortunadamente, hay muy pocos elefantes en ese comercio, ya que el gobierno está combatiendo lentamente esta industria. Esto me lleva ahora a la dura verdad sobre los elefantes y el turismo.

Aparte de utilizar elefantes para la tala ilegal, las hazañas de elefantes más comunes que están ocurriendo en la actualidad se deben al hecho de que los humanos apoyamos estas horribles industrias. Espectáculos de circo, campamentos de trekking en la selva, mendicidad de elefantes, ¡incluso pintura de elefantes! Estos elefantes siguen todas las órdenes que les da su mahout porque a menudo tienen ganchos de toro u objetos afilados que usan para intimidar a los elefantes, recordándoles su horrible pasado torturado.

La experiencia del elefante de Karen

Además de poder visitar el Elephant Nature Park, también te ofrecen la oportunidad de interactuar con estas increíbles criaturas en su hábitat natural con algunos miembros de la tribu Karen. La tribu Karen solía utilizar sus elefantes para la tala de árboles y el senderismo, pero gracias al apoyo del Elephant Nature Park, han puesto fin a esta práctica. En cambio, permiten que sus elefantes vaguen libremente por la selva mientras los turistas se acercan para alimentarse, bañarse y caminar junto a estos gentiles gigantes. Durante mi visita, comenzamos por encontrarnos con los elefantes y alimentarlos, permitiéndoles que se familiarizaran con nuestro grupo. En lugar de intimidar a los elefantes y hacerlos vivir con miedo, realmente se podía ver el estrecho vínculo entre los elefantes y sus mozos mientras los bañaban con recompensas y afecto.

Alimentamos a los elefantes con cestas llenas de pepinos y plátanos que a todos les encantaban. Con nosotros ese día estuvieron tres elefantes, dos mujeres mayores que pasaron la mayor parte de su vida trabajando en compañías de trekking, llevando turistas alrededor de la selva durante ocho o nueve horas al día. También había un elefante más joven, un niño, llamado Pet, que tenía siete años. No puedo ni siquiera empezar a explicar la alegría que sentí al ver a estas magníficas criaturas en su elemento natural.

Trekking de Elefantes – El camino correcto

Durante esta experiencia, los elefantes eran nuestro jefe (repetido con cariño por los mahouts), los seguimos hasta el bosque y los vimos comer varios arbustos, árboles y hojas de bambú. En lugar de hacer trekking mientras los montamos, hicimos trekking junto a ellos, viéndolos de cerca y de manera personal. Me encantaba poder mirarles a los ojos, verles deambular libremente.

Para aquellos de ustedes que no lo saben, montar en la parte superior de los elefantes les causa graves lesiones en la columna vertebral, ya que su columna vertebral está compuesta de piezas puntiagudas. Entre el peso de las personas (a veces ponen tres o cuatro), más el peso de la silla de hierro o de madera, esto pone mucha presión en sus espinas dorsales, causando incomodidad y dolor. En pocas palabras, no hay una manera ética de montar elefantes. Naturalmente, ver elefantes en la naturaleza es la mejor manera de ver a estas criaturas, pero debido a que estos animales ya están tan acostumbrados a la interacción humana, pudimos caminar de cerca con ellos, observándolos en paz en su hábitat natural. Hicimos esto durante una hora más o menos antes de regresar al campamento para almorzar.

Bañando a los elefantes

Después de un delicioso banquete vegetariano preparado por algunos miembros de la tribu Karen, era hora de dar a los elefantes un baño de barro. Los elefantes utilizan el barro como una forma de cubrir sus cuerpos del sol y de las picaduras de insectos. Así que guiamos a los elefantes por este camino y antes de que nos diéramos cuenta, estábamos hasta las rodillas de barro, pasando el tiempo de nuestras vidas mientras cubríamos de barro a estos elefantes. Los mahouts eran grandes, ya que cubrían y cubrían de barro tanto a los elefantes como a nosotros.

Los elefantes parecían tan felices y tengo que admitir que nosotros también. A nuestro pequeño grupo que siguió la experiencia le encantó tener esta experiencia íntima personal con estas grandes criaturas. Pronto, nos cubrimos de barro de pies a cabeza y bajamos a una cascada cercana donde lavamos los elefantes y nos lavamos nosotros mismos. Los elefantes nos rociaban con agua y nosotros les fregábamos la espalda con amor con cepillos. Puedo decir honestamente que ha sido una de las mejores experiencias de viaje que he tenido. El personal nos dio un poco de jabón y champú para lavarnos. Mi única sugerencia es que sería estupendo que pasaran a utilizar jabones y champú biodegradables con el espíritu de ser más respetuosos con el medio ambiente.

Qué traer a la experiencia del elefante de Karen:

Cuando fuimos, estaba lloviendo bastante fuerte, así que todo estaba muy fangoso y mojado. El Elephant Nature Park nos proporcionó toallas, artículos de tocador para ducharse e incluso trajes y botas tradicionales de la tribu Karen. Aparte de esto, le sugerimos que traiga lo siguiente:

  • Cambio de ropa
  • Spray para insectos
  • Bloqueador solar
  • Flipflops

El costo de la experiencia con elefantes de Karen

El Elephant Nature Park es una variedad de oportunidades de visita para aquellos que quieren ver y pasar el día con los elefantes. Si desea visitar el parque en sí, se encuentra a unos 60 km de la ciudad y el costo es de 2500 THB ($71). Por la Experiencia Elefante Karen, que es una experiencia mucho más pequeña e íntima, usted paga 6000 THB ($172) por un día completo incluyendo todas las comidas, bocadillos y transporte (los precios son a partir de julio de 2016) Aunque parece ser mucho dinero, puedo asegurarle que la experiencia valió la pena cada centavo. El dinero va a una buena causa y la fundación está haciendo grandes progresos para mejorar la vida de tantos elefantes en toda Tailandia. También tienen varios viajes y proyectos de voluntariado que se pueden ver aquí.

Mi experiencia general

En general, pensé que esta ha sido una de las aventuras más significativas que he tenido la oportunidad de hacer. Los elefantes estaban felices, bien cuidados y ahora vivían la vida que se merecen. Los mahouts que cuidaban de los elefantes los amaban y los trataban con tanto respeto. Un mahout en particular, a pesar de su inglés roto, incluso me dijo lo mucho que le gustaban los elefantes, especialmente el suyo propio. Era tan entrañable de ver. Tristemente, yo era uno de esos turistas ignorantes que no sabían lo que hacían. Visité un «santuario» de elefantes en Laos y me fui con una sensación de roer en mis entrañas después de ver cómo se trataba a los elefantes. Desde entonces, me comprometí a apoyar sólo a las empresas éticas y a realizar correctamente mis investigaciones cuando se trate de viajes con animales. Mi día con el Elephant Nature Park me abrió los ojos a las realidades de los efectos del turismo y a cómo estamos apoyando a una industria enferma sin siquiera saberlo. Esperamos que podamos superar estas prácticas turísticas poco éticas, obligando a estas empresas a reconsiderar la forma en que tratan a sus elefantes.